发现古鱼类化石 大马考古一大进步

邓誉和正小心翼翼地把石头内的化石剔出来。

科学家的最大成就是什么?就是能够把研究成果展示在世人眼前。在今年5月份的《古脊椎动物学刊·Journal of Vertebrate Paleontology》上,出现了“邓誉和”的名字。这有什么特别吗?她是我国首个发现白垩纪鱼类化石的研究员! 邓誉和之前是马来亚大学(UM)地质与鱼类化石研究员,其论文成功在具权威的国际期刊发表后,终于顺利毕业。目前正等待机会进修博士学位课程。

在2017年,〈商智〉曾访问过邓誉和,她是一名从地质学起步进而迷恋化石的研究员。在2012年,她与数名研究员在彭亨州某地区搜寻化石,当大家分头行动时,她发现了一块表面有“异状”的石头。



“我本身是地质学专业,所以对该地区的石头种类比较了解,而那块石头感觉和其他石头不太一样。我用放大镜照看,看到石头表面有特别的纹路,询问教授后,他说那是鱼类化石。后来,我们循着发现鱼类化石附近的石层找到了更多化石,包括鱼类、恐龙、乌龟、鳄鱼等。”

由于她是第一个发现鱼类化石的人,而且所发掘的鱼类化石比其他化石来得多,所以她决定以此作为硕士的研究项目。

不过,在进行研究之前,必须先做化石清理工作。单是清理,就耗费了约两年的时间!清理工作有那么难吗?不是难,是麻烦。

化石匿藏石头里

她解释,化石是古代生物的遗体埋藏在地下变成跟石头一样的东西。一般找到的化石都匿藏在石头内,研究员必须先用锤子小心地把化石周边的石头敲碎,同时要注意别把化石也敲碎;然后,他们会使用最传统的剔针剔除法取出化石,所以耗时特别长。



可以想象,要取出一颗化石要耗费多少时间和精力。要知道,当你手中拿的是上亿年的化石,不得不加倍小心处理。

“我大约一天只能清理一颗化石,有时甚至需要2天才能清理一颗。当时,我手上有100颗化石要清理,用了约两年的时间才完成。”

邓誉和:鱼类化石一般能够保存下来的都是牙齿,因为牙齿是鱼类最坚固的部分。

鱼牙最坚固

清理出来的100颗化石全都是鱼类的牙齿,皆源自白垩纪(Cretaceous)(恐龙时代末期);也就是说,有恐龙化石存在的地方,肯定少不了鱼类化石。

邓誉和指出,鱼类化石一般能够保存下来的都是牙齿,因为牙齿是鱼类最坚固的部分。

“鱼类的牙齿有琺瑯质结构,很难被风化,相当经得起时间的考验。我收集到的多数是鲨鱼的牙齿,而鲨鱼能够遗留下来的也多数是牙齿,因为它们是软骨类,除非是在特殊情况下,否则它们的骨头是无法保存下来的。”

2014年,她正式展开研究工作,透过参考全世界发表过的鱼类化石资料,把大马发现的鱼类化石特征列出来,以进行对比、分类、鉴定和分析。

鲨鱼有4种牙齿

在研究中,她发现鲨鱼的牙齿有个特别之处,原来一只鲨鱼不只有一种牙齿,最多是有4种牙齿,口腔前后左右的牙齿形状都不同。

“正因为这种独特的特征,有些研究员会误以为A牙齿属于一种鲨鱼,B牙齿属于另一种鲨鱼。其实,A和B牙齿都是属于同一种鲨鱼的,所以我也必须研究鲨鱼牙齿的排位。” 她也说,不是所有牙齿都是完好无缺的,多数都是不完整的。为了找出最完整的牙齿,她会通过研究牙齿表面判断断裂的部分。



“就像人类的牙齿一样,一颗断了一部分的牙齿还是可以看出来的,它的表面光泽、纹路深浅等都不同。由于鲨鱼牙齿的种类太多了,所以归类工作是很高难度的。研究工作一定要具备观察力,以免遗漏了一些重要细节。”

归类完成后,她证实了100颗牙齿中有9种鱼类,其中6种是鲨鱼类,另3种是硬骨鱼。

像米粒形状和大小的黑色物体就是鱼类化石。

2年被相中

研究员的论文要刊登在国际学术期刊上很不容易,不是把稿投出去就“一击即中”,邓誉和等了两年才成功被相中。

其实,早在2017年,她的研究论文大致上已完成。虽然还未正式在期刊上发表,但她也到过中国和泰国参与国际会议,并发表研究成果。

在那两年里,她做的就是修改论文、投稿、等待。一般上,投稿者只能选择一个期刊投稿,该期刊拒绝后,才可以投另一个期刊。每个期刊只能投稿一次,“撒网捕鱼”法是行不通的,因为涉及版权问题。

只要一天没接获好消息,她心中的大石就一直悬着。最重要的原因是,如果论文没被期刊录用,她就无法毕业!

原来,马大规定硕士生在毕业前必须在国际学术期刊发表至少一篇论文,否则将无法毕业。在两年内,她被不同的期刊拒绝了3次,但她依然觉得自己蛮幸运的,因为大部分只等了数天就收到回复,有些人甚至要等上数个月或半年,最后得到的却是坏消息,结果拖延了他们投稿至下一个期刊的时间。

国际期刊影响力高

国际期刊通常分为4级,第一级是世界最具权威的等级,关注率高,影响力高,引用率也高。她开始投稿时因缺乏信心,都尽量避开第一级的期刊,可还是被拒绝。最后,她决定放胆一试,多那一次的拒绝也没什么大不了的。

出乎意料地,她的论文被接受了!更重要的是,她终于可以毕业了!

“在投稿的过程中,我了解到写论文讲究经验和技巧,这多亏了我的教授助我一臂之力。他对期刊论文发表很有经验,而且也曾发表过很多论文,这不是每个大学教授都具备的优势,因为早期大学并没有规定教授一定要在学术期刊发表论文。”

在教授的指导下,她掌握了写作技巧,同时也研究各种学术期刊的风格和读者群,以了解各个期刊对论文的要求和标准。

“发表期刊是一个很好的磨练,因为学术界重视表现。所谓的‘表现’就是发表论文的数量,以及刊登期刊的份量,这些都代表着一名学者的成就。”

保密所在地

来到分析的阶段,邓誉和开始把大马和周遭国家的鱼类化石做连接,如泰国、日本、中国等,以研究所发现的鱼类化石是否是相同属性或存在差异,同时也要分析其中含义。

在东南亚南部区域,除了泰国外,其他国家从未发现白垩纪的恐龙和鱼类化石,现今大马则成为了第二个发现有关化石的国家。经过对比后,她发现大马和泰国的鱼类化石相似度非常高,意味着两国之间在地质年代是有连接的。

“虽然两国的地理位置现今有一段距离,但经过上亿年的地壳移动,地理格局也产生了变化。相似的鱼类化石证明了以前大马和泰国的板块是很靠近的。”

暴龙起源地是泰国

此外,她的发现也证明了一点——因地理位置的关系,东南亚区域是一个具有潜力的化石隐藏地。她解析,在泰国发现的恐龙和鱼类化石具本土特征,与世界其他国家的同类化石存在差异,这表示了东南亚区域的古代物种是相当特别的。

“泰国曾经在某国际期刊发表了一篇论文,内容讲述暴龙的起源地是泰国,引起了古生物研究界的极大关注。

“在大马首次发现的鱼类化石中,大部分只能在东南亚看到,而且化石的完整性良好,这是非常难得的!这次的发现也为东南亚区域建立了一个新的鱼类化石数据库。”

很多人都想知道发现鱼类化石的所在地,对外界只能透露是彭亨州,至于确切地点,她选择保密。原因是我国并没有相关的完善保护措施,她担心公布地点后会遭致破坏,化石无法保存下来,这将对研究工作造成干扰。

化石类渐获得关注

她认为,最理想的保护措施是,以泰国为例,当地政府一旦知道某地区发现化石,便会在最短时间内保护现场,不让任何人靠近,而当地人民也会尊重该地区,不敢随意靠近。

“对泰国人而言,发现化石的地方等同于国家宝藏区。反观大马,本地人并没有这样的意识,因为大马政府本身也没有正视化石类的发现,所以我们只能采取保密措施。”

尽管如此,发现鱼类化石对大马考古领域而言是一个大进步,因为鲜少被关注的古生物研究至少已渐渐获得关注,开始有人看到大马拥有古生物化石宝藏,这也有助于促进我国自然历史的发展。

欲阅读有关论文,可浏览https://www.tandfonline.com/doi/abs/10.1080/02724634.2019.1573735

报道·游燕燕 摄影·黄志强