发射成本减96% 助商用航天发展
SpaceX首成功回收火箭

继6月前往国际太空站任务失败后,“猎鹰9号”火箭星期一再度在卡纳维拉尔角空军发射站升空,将11枚人造卫星送上轨道。(路透社)

(华盛顿23日综合电)美国太空探索科技公司SpaceX的“猎鹰9号”无人驾驶可回收火箭,星期二发射上地球轨道后,火箭的第一节首次成功在佛罗里达州卡纳维拉尔角安全垂直降落。新技术令火箭如飞机般可多次使用,有望将发射火箭的成本大大降低96%,令商用太空项目发展进入新里程。

上月另一家太空科技公司“蓝色起源”曾成功回收发射到次轨道的“新谢泼德号”,但猎鹰9号今次以更高速把11枚电讯公司ORBCOMM的人造卫星,运送到离地面200公里高的近地轨道,回收难度更高,因此更受瞩目。

“猎鹰9号”火箭升空,将11枚人造卫星送上轨道。(路透社)

SpaceX的直播片段显示,猎鹰9号升空约10分钟后,已分离主体的第一节火箭从天而降,垂直地落在预定位置上,引发一阵烟雾及火光。烟雾消散后,可见火箭已准确无误地降落在距离发射地点约9.6公里外、划上X记号的目标范围。这时第二节火箭则载着人造卫星,继续攀上离地球800公里外的轨道。

“猎鹰已着陆!”喜讯传出,SpaceX在加州总部的职员及观众不禁发出如雷的欢呼及掌声。

SpaceX负责人马斯克在推特上兴奋地发帖说:“欢迎回来,宝贝!”

他其后表示:“感到有点难以置信,我想这是革命性的时刻,从没有人曾完好都把轨道级的火箭带回地面。”

美国太空总署(NASA)也发帖道贺:“恭喜SpaceX的第一节火箭成功在地球登陆!”

6月升空两分钟爆炸

猎鹰9号第一节过去只曾尝试在海面的无人船上降落,但每次都以失败告终,今年6月更在升空两分钟后爆炸坠毁,连同价值数以百万美元的国际太空站补给物资付诸一炬。

研究团队屡败屡试,把火箭加以改良成v.1.1版本,包括把液态氢冷却至摄氏零下206度,比之前低4.4度;煤油燃料也从21度降至约零下6.6度,马斯克解释这有助提升引擎表现;降落地点也从海面变成平地,难度相对降低。

未来目标是搭载“飞龙号”太空船送人上太空。

SpaceX行政总裁马斯克(左)为成功回收火箭感到兴奋。

太空旅行不是梦

Space X 首次成功直接在地面回收发射火箭,令造价高昂的火箭可重复使用,预期发射成本可大降九成以上,有助开发平民太空旅游及实现人类前往火星的任务。

美国太空总署在2010年估算每次火箭飞行成本为68亿令吉;反而SpaceX估计“猎鹰9 号”每次任务成本仅2.6 亿令吉起。

SpaceX创办人马斯克在公司网页写道:“可重复使用的火箭,就像飞机一样。”

2002年成立的SpaceX一直致力开发火箭及太空船等太空科技,目标是降低太空航行成本及出事率,运送人类到其他星球生活。目前SpaceX获太空总署16亿美元(约69亿令吉)的合约,为太空站运送补给物资。

猎鹰9号瘦长设计
比新谢泼德号难回收

“猎鹰9号”与“新谢泼德号”先后达成升空后安然着陆的壮举,但两者无论在用途还是设计上均迥然不同,硬要比较的话,回收“猎鹰”难度更高。

“猎鹰”是载货火箭,用于把卫星等货物送上地球轨道甚至更远,因此形状要瘦长,好减低拉力、更易冲出大气层。但瘦长形状亦令它难以直立着陆——就像一根钢管由屋顶掉下要直立在地上般难。

反观“新谢泼德号”却是“游乐火箭”,用于载人到次轨道体验无重飞行,约4分钟就回航。它毋须脱离大气层,即是有引力助它下降,而且较短较粗,着陆“站稳”亦较易。

当然,“猎鹰”首节亦毋须去到地球轨道,而是在次轨道就脱离并坠回地面,但高度仍达200公里,是“新谢泼德号”所达高度的两倍;而且速度达5.5至7.5马赫,推力更高达68万公斤,比起“新谢泼德号”只达3马赫和只有约4.5万公斤推力,可想而知要平稳着落是困难得多。

火箭在第一节分离后(蓝箭嘴示),升上200米高空,其后第一节火箭(红箭嘴示)重回地面。(路透社)

仪器出问题  
美火星洞察号发射取消

美国太空总署今天表示,原订明年3月发射科学卫星上火星的计划,因关键研究仪器发生外漏问题而取消,为这项探索火星内部计划的未来投下变数。

路透社报道,这艘太空船“洞察号”(InSight),设计用来协助科学家研究地球等岩石行星的形成。

如果错过这次发射时间,地球和火星要来到适合发射的直线位置还要再等2年,因此发射计划的取消,引发外界质疑这项研究计划的前景。

NASA没有表示,这项计划是否还会有资金,本计划预算限制为4.25亿美元(约18.3亿令吉)。

降落火星后,科学卫星将停驻火星,并利用3项科学仪器侦测地震及其他地震活动。

科学卫星也设计来量测火星表面下所释放的温度,并监测火星绕行太阳的轨道变化。

NASA声明表示,由于地震计传出问题而取消发射计划。地震计置放主要感测器的真空容器出现外漏。地震计由法国国家太空研究中心(CNES)所提供,CNES虽已修复真空容器的焊接瑕疵,但显然问题还没解决。

美国科学卫星“洞察号”出现问题,明年3月登山火星的计划受挫。(欧新社)

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