天外来客:在银河系与星系之间

古时候的人们,在晴空万里的夜空中,看见一团奶白色、像云般的东西,横跨天际。西方国度称之为牛奶之路(Milky Way),而东方的中国称之银河。望远镜发明后,我们才知道银河是由成千上万颗恒星所组成。随着摄影科技的问世,天文学家拍摄到其他的恒星系统,并透过光谱仪分析,确定它们的距离,都离我们很遥远。如此多恒星所组成的恒星系统,我们称为星系。银河也是一个星系。

若某天,人类真能抵达别个星系,并且寻获有生命存在的星球,人类要介绍自己时,就会附带一句:“我们来自银河系”。基于资讯来源的不同,很多人会把我们从地球所看见的银河称为银河系。严格来说,我们从地球看上去的,只是银河系的一部分,并不是整个银河系,我们可以延用古人们的称呼———银河。太阳系就在银河系里,距离银河系中心约2万7000光年(注)。

银河系以外的星系是否也有名字呢?并不是所有星系都有独特的名称,只有部分较明亮的星系才有自己的专属名字。举个例子,肉眼唯一能轻易观察到的仙女座星系,由于从地球看去,此星系位于仙女座内,因而得此名。另外还有些外形独特的星系,天文学家也会给予名字,例如位于处女座里的草帽星系。

宇宙学里有个观点,那就是无论我们向宇宙的哪个方向观测,都能测得形形色色的星系,分布均匀。银河系,是宇宙众多星系里的其中一个,也是唯一个,因为我们称之为银河。而晚间所见之星光,其实都是银河系里的恒星。

注:光年是距离的单位。光,能在一秒钟行走30万公里,一秒钟就能绕地球7.5周了。一秒钟就已经能走那么远的距离了,那么光行走一年,能去多远呢?留给读者自己去计算吧。

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